Млекопитающие
Отряд Хищные

Семейство кошачьих

Семейство кошачьих насчитывает 36 видов диких кошек, которые обитают на пространствах Земли в наше время. Населяют они Африку, Европу, Азию, Америку и многие океанические острова. Нет кошек в Австралии, в Антарктике и на таком огромном острове, соседствующем с Африкой, как Мадагаскар. Отсутствуют кошки и на некоторых других изолированных участках суши в просторах Мирового океана и внутренних морей.

"Портреты" всех видов кошек очень подобны, несмотря на их большую разницу в размерах. Кошки-малютки - черноногая (юг Африки), онцилла (Центральная и Южная Америка), примерно с домашнюю "грозу" мышей, а тигр и лев - кошки-гиганты. Длина их тела 3 метра с "хвостиком" (315-317 сантиметров), да и сам хвост не менее 75-80 сантиметров. А масса? Кошки-малютки 1,5-2,5 килограмма, полосатый красавец тигр и царь зверей лев - 150-250 килограммов не диво, а предел 390 килограммов! Правда, встречаются такие гиганты очень редко.

Беседуя о диких кошках, нельзя не упомянуть о кошке домашней, которая в хозяйстве человека издавна играет не последнюю роль. Родоначальницей всех домашних кошек считается дикая ливийская кошка, одомашненная примерно 5000 лет назад в Египте. Древние египтяне высоко оценили способности кошки уничтожать вредных грызунов. Полчища крыс, хлынувшие в те далекие времена из Азии в Египет, были приостановлены именно кошками, за что египтяне причислили их к священным животным.

В Древней Греции и Риме кошка почиталась как символ свободолюбия. Но нет в мире постоянства, и счастливая жизнь кошек изменилась. В Европе это случилось в средние века. Могущественная в то время средневековая церковь обратила свой гнев и против кошки, объявив это животное нечистой силой. Вот такую метаморфозу пришлось пережить кошке, пройдя путь от богини до ведьмы.

На Русь кошка попала в конце XI - начале XII века, и очень скоро здесь появилась особая разновидность - сибирская кошка.

Дикие кошки - обитатели разнообразных ландшафтов (влажных тропических лесов и лесов смешанных, мелколесья и камышовых зарослей, степей и полупустынь, скалистых гор и альпийских лугов, границ вечных снегов и песчаных пустынь, саванн и берегов водоемов).

Большинство видов тяготеет к теплому и умеренно-теплому климату, но такие звери, как рысь, лесная дикая кошка, амурский тигр и некоторые другие, хорошо знакомы со снегом, вьюгами, метелями и морозами до - 30° С и ниже. Живут в природе все кошки одиночками, образуя пары лишь на короткий период "бракосочетания", после чего расстаются, и все заботы о потомстве ложатся на плечи самки. Исключение составляют только львы. Они встречаются не только парами, но и большими семейными группами - прайдами, насчитывающими обычно 6-8 животных (иногда прайды состоят из 15-20 особей и более).

Кошки - типичные хищники. Они питаются в основном теплокровными животными, охотясь на мелких зверей и птиц и на таких крупных животных, как олени, козлы, бараны, зебры, жирафы, буйволы, дикие свиньи и антилопы. Но есть среди кошек вегетарианцы и питающиеся рыбой. Например, в Юго-Восточной Азии живет кошка-рыболов, которая придерживается берегов водоемов, мангровых болот, где и занимается ловлей рыбы, моллюсков и ракообразных животных. Она, в отличие от других видов кошек, решительно идет в воду, отлично плавает и ныряет. Такой же замечательный пловец и камышовый кот, хотя рыба в его "меню" занимает ограниченное место: он в основном мясоед. Суматранская дикая кошка, населяющая леса Суматры, Калимантана, Южного Таиланда и полуострова Малакка, питается плодами разнообразных растений.

Большинство видов диких кошек ведет скрытный сумеречный и ночной образ жизни.

С давних пор крупные виды кошек - лев, леопард, тигр, снежный барс, ягуар, пума - являются объектами охоты. Эти же виды в природе выступают в качестве естественных регуляторов численности диких копытных животных, составляющих в основном их пищу, что в итоге обеспечивает благополучие популяций животных-жертв.

Сегодня кошачье семейство в большой беде. Из 36 видов Международный союз охраны природы и природных ресурсов счел необходимым зарегистрировать в своем реестре животных, требующих особого внимания и защиты, уже 12 видов кошек, это 33 процента видового состава семейства!

В чем же причины столь бедственного положения кошачьих? Основная - прямое преследование и безрассудное истребление человеком, во многом оправдываемое мнимой вредностью диких кошек. Враждуют с кошками люди издавна и не бескорыстно, а подчас просто так, ради спортивного интереса, ради трофея: например, в прошлом веке в Индии было убито не менее 100000 тигров!

Есть, конечно, и другие причины, повлиявшие и продолжающие оказывать "тяжелый пресс" на кошачье семейство. Это - освоение людьми лесов, пустынь, целинных земель, раскорчевка джунглей, прокладка дорог и строительство городов, что лишает диких животных мест их естественного обитания и крайне осложняет добычу пищи, поскольку с проведением указанных выше мероприятий резко сокращается численность и тех животных, которыми кошки питаются. За последние десятилетия на многие виды кошек крайне неблагоприятно подействовало широкое применение в хозяйстве человека различных химикатов, которые, тем или иным путем попадая в организм кошек, отравляют его и подчас вызывают большую смертность.

Конфликты между людьми и дикими кошками возникали и продолжают возникать на почве агрессивности крупных видов кошек, проявляющейся в нападении на скот, других домашних животных и людей. Эти явления редки.